Le noyau terrestre aurait changé de sens de rotation, d’après des chercheurs

Les bases
Selon les scientifiques à l’origine de cette affirmation, le dernier changement de rotation du noyau remonte à 2009, et le prochain devrait avoir lieu au milieu des années 2040.

Loin sous la surface de la terre, un géant pourrait avoir commencé à tourner dans l’autre sens que nous, selon une étude dont les conclusions ne devraient pas mettre fin aux querelles qui agitent les spécialistes du sujet. Le cœur de la Terre, une sphère brûlante de la taille de Pluton, a cessé de tourner et pourrait même avoir fait le chemin inverse, suggère l’étude publiée lundi 23 janvier dans Géoscience de la nature.

La “planète dans une planète” qui est essentiellement constituée de fer, à quelque 5 000 km sous la surface, est libre de se déplacer car elle flotte dans l’enveloppe liquide du noyau externe. Le mécanisme exact de cette rotation reste un sujet de débat. Car le peu que l’on en sait repose sur l’analyse fine des ondes sismiques, provoquées par les tremblements de terre, lorsqu’elles traversent le centre de la planète.

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En analysant les données des ondes sismiques au cours des soixante dernières années, Xiaodong Song et Yi Yang de l’Université de Pékin ont constaté que la rotation du noyau “s’est presque arrêtée vers 2009 avant de repartir dans la direction opposée”. “Nous pensons que le noyau central est, par rapport à la surface de la Terre, en train de tourner dans un sens puis dans l’autre, comme un berceau”, ont-ils expliqué. “Un cycle complet (aller-retour) de cette balançoire dure environ 70 ans”, disent-ils.

Le dernier changement de rotation avant celui de 2009 se serait produit au début des années 1970. Le suivant interviendrait au milieu des années 2040, bouclant le cycle, ajoutent les chercheurs chinois.

Réserve

Selon eux, la rotation serait plus ou moins contenue dans les changements de la longueur du jour, de minuscules variations dans le temps exact dont la Terre a besoin pour tourner sur son axe. Jusqu’à présent, il existe peu d’indices d’une influence de cette rotation sur ce qui se passe à la surface de la Terre. Mais les deux auteurs sont convaincus qu’il existe des liens physiques entre toutes les couches qui composent la terre. “Nous espérons que nos recherches motiveront les chercheurs à concevoir et à tester des modèles qui traitent la Terre comme un système dynamique intégré”, expliquent-ils.

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Des experts indépendants ont accueilli la recherche avec intérêt, mais aussi avec quelques réserves. “Il s’agit d’une étude très minutieuse réalisée par d’excellents scientifiques qui ont utilisé de nombreuses données”, a déclaré John Vidale, sismologue à l’Université de Californie du Sud. Mais selon lui, “aucun des modèles existants n’explique vraiment bien toutes les données disponibles”.

L’universitaire américain a publié l’année dernière une étude suggérant que le noyau interne oscille beaucoup plus rapidement, changeant de direction environ tous les six ans, selon les données sismiques de deux explosions nucléaires datant de la fin des années 1960 et du début des années 1970. A ce que pointait l’étude des chercheurs chinois, “une coïncidence”, selon le sismologue américain.

Autre théorie, aux bases solides selon John Vidale : le noyau interne n’a bougé significativement qu’entre 2001 et 2013, avant de se stabiliser depuis.

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Modèles “probablement tous faux”

Pour Hrvoje Tkalcic, géophysicien à l’Australian National University, le cycle du noyau interne est d’environ 20 à 30 ans, plutôt que les 70 ans proposés par l’étude de Nature Geoscience. “Les modèles mathématiques sont probablement tous faux” car même s’ils expliquent les données observées, ces dernières peuvent répondre à d’autres modèles qui sont encore en train d’être imaginés, dit-il. La communauté géophysique a donc, selon lui, toutes les raisons d’être “divisée sur cette découverte, et le sujet reste controversé”.

Il compare les sismologues aux médecins “qui étudient les organes internes d’un patient avec un équipement imparfait ou limité”. Comme si nous essayions de comprendre le fonctionnement du foie uniquement à l’aide d’une échographie. Sans l’équivalent d’un scanner, “notre représentation de l’intérieur de la Terre reste floue”, dit-il, s’attendant à d’autres surprises dans ce domaine. Comme la théorie selon laquelle le noyau interne contient une sphère de fer encore plus petite, peinte sur des poupées russes.

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